Stok wznosi się tak wysoko, jak wieża Big Ben w Londynie. Poniżej rumianej warstwy pyłu znajduje się arkusz lodu o grubości 300 metrów, który nadaje krajobrazowi niebiesko-czarny odcień. Jeśli taka scena brzmi nie z tego świata, to masz rację. Aby ją odwiedzić, musisz udać się na Marsa – donosi Washington Post.

Naukowcy planetarni zlokalizowali na Czerwonej Planecie osiem struktur geologicznych, zwanych skarpami. Ich analiza ujawniła, że gruby lód znajduje się tuż pod powierzchnią. Ten lód, jak twierdzą naukowcy, może stanowić kuszący cel dla przyszłych poszukiwań – a także cenny zasób dla misji załogowych na Marsa.

„Znaleźliśmy nowe okno do badań lodu, które, mamy nadzieję, będzie interesujące dla osób zainteresowanych wszystkimi aspektami lodu na Marsie i jego historią” – powiedział Colin Dundas, członek U.S. Geological Survey’s Astrogeology Science Center oraz autor raportu opublikowanego w czwartek w czasopiśmie Science.

Odkrycie lodu na Marsie nie jest niczym nowym. W 2001 roku sonda kosmiczna Mars Odyssey, która przybyła na Czerwoną Planetę, zaczęła węszyć pod kątem chemicznych śladów lodu. Spektrometr promieniowania gamma wyraźnie wykrył wodór, wskazując, że Mars miał olbrzymie pokłady lodu. „Lód znajduje się pod ok. 1/3 marsjańskiej powierzchni, co odzwierciedla niedawną historię geologiczną Marsa” – podkreślił dr Colin Dundas.

Mars Reconnaissance Orbiter mapował powierzchnię bardziej szczegółowo. Dundas i jego koledzy wykorzystali zdjęcia, by zlokalizować odsłonięty lód w małych kraterach, lodowcach i lodowych płatach. „Dane o wysokiej rozdzielczości znacznie poprawiły naszą wiedzę na temat różnych form lądowych związanych z lodem” – powiedział. Te klify „są rzadkimi zagłębieniami pod powierzchnią Marsa, dające nam dostęp do nienaruszonego kawałka przez lód na średnich szerokościach geograficznych – fantastyczne znalezisko!” – zaznacza Susan Conway, naukowiec z University of Nantes we Francji, która nie była zaangażowana w te badania.

Matt Baldes, naukowiec z University of Open University, który również nie brał udziału w tym badaniu, powiedział, że kluczowymi odkryciami są kolorowe zdjęcia o niebieskawym zabarwieniu. Oznacza to „pod-warstwę, która jest „w jakiś sposób różna pod względem składu” niż czerwony pył. Jest mało prawdopodobne, aby zamrożone arkusze stanowiły mieszankę wody i gleby. „Jeśli wnioski z pracy są poprawne, patrzysz na coś, co jest prawie czystym lodem” – podkreśla Baldes.

Skarpy znajdują się wzdłuż umiarkowanych szerokości geograficznych planety, wykluczające lodowce, które migrowały od biegunów. Autorzy badania sugerują, że pokrywy lodowe powstały, gdy śnieg pokrywał powierzchnię Marsa. Balme zgodził się, że opady śniegu prawdopodobnie tworzył lód w ciągu kilku tysięcy lat. Te stoki są niezwykle strome – powiedział Balme – choć wyobraża sobie, że skarpy przypominają lodowate moreny na Ziemi.

Autorzy badania zwracają też uwagę, że podobnie jak na Ziemi, warstwy lodu na Marsie mogą przechowywać informacje o historii samej warstwy lodowej, a także klimatu. W sierpniu geochemicy pobrali 2,7 miliona próbek lodu z Antarktydy – najstarsze w historii – i zamierzają zbadać uwięzione w nich pęcherzyki powietrza, aby poznać prehistoryczną atmosferę Ziemi.

13.01.2018 10:34