Prymitywne formy życia mogły rozwijać się na Ziemi już 3,95 miliardów lat temu, gdy nasza młoda planeta była bombardowana przez komety i prawie nie zawierała żadnego tlenu – wynika z najnowszych badań opublikowanych w środę w Nature.

Zespół przedstawia – jak twierdzą naukowcy – najstarszy znany dowód kopalniany na życie na Błękitnej Planecie – ziarna grafitu, będące formami węgla zaklinowanymi w starożytnych skałach osadowych w kanadyjskim Labradorze.

Poprzednie starożytne ślady życia zostały znalezione w marcu w prowincji Quebec byłt szacowane na 3,8 do 4,3 miliardów lat, chociaż autor nowego badania nazwał ten proces datowania za „bardzo kontrowersyjny”. „To najstarsze dowody” – powiedział Tsuyoshi Komiya z Uniwersytetu w Tokio. „Nasze próbki są również najstarszymi zachowanymi skałami na Ziemi” – rodzaj podobny do formacji, która zawierała próbka z Quebecu.

Dowody kopalniane dla wczesnych organizmów są rzadkie, a skały, które pozostają z tego okresu, są często kiepsko zachowane. Kluczową trudnością dla naukowców w dążeniu do znalezienia najstarszych form życia na Ziemi jest udowodnienie, że organiczne pozostałości były wytwarzane raczej przez żyjące organizmy niż procesy geologiczne. Ten kierunek badań ma celu nie tylko wskazania początków życia na naszej planecie, ale także by rzucić światło na możliwość istnienia życia na innych planetach, takich jak Mars.

W nowym badaniu Komiya i zespół badali grafit, formę węgla wykorzystywaną do ołówków, w skałach w Block Saglek w Labradorze w Kanadzie. Pomiar jego składu izotopowego, sygnatura pierwiastków chemicznych zawartych w graficie świadczy, że jest „biogeniczny” – co oznacza, że został wytworzony przez organizmy żywe. Tożsamość organizmów lub ich wygląd pozostaje tajemnicą.

„Przeanalizujemy inne izotopy, takie jak: azot, siarka i żelazo z materii organicznej oraz towarzyszące im minerały w celu identyfikacji rodzajów organizmów” – powiedział Komiya. „W dodatku możemy oszacować ich środowisko, w którym żyły, analizując skład chemiczny skał” – dodaje.

Jeśli szacunki są dokładne, oznacza to, że życie na Ziemi rozpoczęło się zaledwie po upływie sekundy geologicznej po powstaniu planety 4,5 mld lat temu. Przed skamieniałościami z Quebecu, które również opisano w Nature, najstarsze ślady życia znaleziono w czapie lodowej Grenlandii i szacowane są na 3,7 miliarda lat temu.

28.09.2017 18:26