Miliony lat temu, jeszcze przed dinozaurami, w kosmosie doszło do gigantycznej kolizji. Coś uderzyło w asteroidę i podzieliło ją na części, a niektóre z nich spadły na Ziemię. Ale jakiego rodzaju meteoryty spotkały się z Ziemią przed zderzeniem?

Aby odpowiedzieć na to pytanie, naukowcy stworzyli pierwszą rekonstrukcję typów relacji meteorytów spadających na naszą planetę 466 milionów lat temu. Okazało się, że większość meteorytów, które widzimy dzisiaj, były rzadkie w tym czasie, a te, które są rzadkie teraz, były powszechne przed zderzeniem.

„Odkryliśmy, że te meteoryty były bardzo różne od tego, co widzimy dzisiaj” – powiedział autor badania Filipa Hecka z Muzeum Historii Naturalnej w Chicago. „Odmiany meteorytów, które spadły na Ziemię w ciągu ostatnich stu milionów lat, nie daje pełnego obrazu” – wyjaśnia Heck – To tak, jakby patrząc na śnieg w mroźny dzień, i pomyśleć, że tak wygląda każdy dzień, nawet w lecie ” – dodaje.

Meteoryty to fragmenty skał, które spadają na Ziemię z kosmosu. Są to fragmenty zderzeń z ciałami takimi jak asteroidy, naturalne satelity i planety. Istnieje wiele różnych typów meteorytów, które powtarzają skład ich organów nadrzędnych. Badając meteoryty, które dotarły do Ziemi, naukowcy lepiej rozumieją, co było podstawowym budulcem powstania Układu Słonecznego i jego ewolucji.

„Nie wiedzieliśmy prawie nic o meteorytach, które spadły na Ziemię w odległej przeszłości geologicznej” – mówi współautor Birger Schmitz z Uniwersytetu w Lund w Szwecji. „Zgodnie z tradycyjnym poglądem, Układ Słoneczny pozostaje bardzo stabilny w ciągu ostatnich 500 milionów lat. Zaskakująco, strumień meteorytów, jaki spadł na Ziemię 467 milionów lat temu, jest skrajnie różny od dzisiejszego” – dodaje.

Aby dowiedzieć się, jak duży był deszcz meteorów przed wielką kolizją, Heck i jego współpracownicy dokonali analizy meteorytów, jakie spadły ponad 466 milionów lat temu. Takie próbki są rzadkie, ale zespół miał możliwość studiowania mikrometeorytów – maleńkich cząstek kosmicznych kamieni mniejszych niż 2 mm średnicy. Szwedzcy i rosyjscy naukowcy wydobyli
skały ze starożytnego dna morskiego znalezionego w rosyjskiej dolinie rzeki, a następnie rozpuścili je w kwasie, tak aby wytrąciły się mikroskopijne kryształki chromitu.

„Chrom-spinel – kryształy zawierające chromity mineralnych, pozostają niezmienione nawet po setkach milionów lat” – podkreśla Heck.
Analiza składu chemicznego wykazała, że meteoryty i mikrometeoryty, które spadły na ziemię 466 milionów lat temu, są różne od tych, które spadły później. 34 proc. wczesnych meteorytów należą do pierwotnych achondrytów. Dzisiaj tylko 0,45% tych „kosmicznych gości” są tego typu. Inne starożytne próbki mikrometeorytów były szczątkami Westy, najjaśniejszej asteroidy widocznej z Ziemi.

Wyniki badań opublikowano w czasopiśmie Nature Astronomy.

01.02.2017 18:31