Fot. NASA

Statek kosmiczny NASA Dawn, krążący na najniższej i ostatniej orbicie planety karłowatej Ceres, dostarczył pierwsze zdjęcia z najlepszego jak dotąd punktu widzenia. Nowe obrazy prezentują szczegóły kraterów i popękanej powierzchni. Dostępne są takie wersje 3-D dwóch tych wglądów – podaje NASA.
Dawn zrobił te zdjęcia południowej półkuli Ceres 10 grudnia, będąc 385 km nad powierzchnią Ceres. Statek pozostanie na tej wysokości do końca swojej misji. Rozdzielczość nowych zdjęć sięga 35 metrów na piksel.
Wiele elementów
Wśród charakterystycznych elementów, które rzucają nam się w oczy na zdjęciach, jest łańcuch kraterów o nazwie Gerber Catena, położony na zachód od dużego krateru Urvara. Rynny są powszechne na większych ciałach niebieskich i są powodowane przez kontrakcję, wpływ naprężeń i obciążenie skorupy przez duże góry – takich jak np. Olympus Mons na Marsie. Pęknięcia znalezione na całej powierzchni Ceres „oznaczają, że podobne procesy mogą mieć miejsce i tam, pomimo mniejszej wielkości (średnica Ceres wynosi 940 km). Większość rynien i rowków na Ceres powstały najprawdopodobniej w wyniku uderzenia obiektu, ale wydają się mieć także pochodzenie tektoniczne, odzwierciedlając naprężenia wewnętrzne, które przerywały skorupę.
Pomiary trwają
„Dlaczego są one tak widoczne, nie jest jeszcze w pełni zrozumiałe, ale są prawdopodobnie związane ze skomplikowaną strukturą skorupy Ceres” – podkreśla Paul Schenk, członek zespołu naukowego Dawn Lunar and Planetary Institute w Houston.
Inne instrumenty na Dawn rozpoczęły swój intensywny okres obserwacji jeszcze w tym miesiącu. Spektrometr widzialnego i podczerwonego mapowania pomoże określić minerały, patrząc na to, jak różne długości fal światła są odbijane przez powierzchnię Ceres. Promieniowanie gamma i detektor neutronów pozostają również aktywne. Poprzez pomiar energii i ilości promieniowania gamma i neutronów, dwóch składowych promieniowania jądrowego, pomoże naukowcom określić liczebność niektórych elementów na Ceres.
Coraz bliżej rozwiązania zagadki?
Wcześniej, w grudniu, członkowie zespołu naukowego Dawn ujawnili, że jasne materiały znalezione w takich znanych kraterach jak Occator przypominają sól i zaproponowali, że typ siarczanu magnezu zwany heksahydratem może być powszechnie dostępny. Inny zespół misji Dawn odkrył, że Ceres zawiera także iły amoniakalne. Ponieważ zewnętrzny Układ Słoneczny jest bogaty w amoniak, to odkrycie sugeruje, że Ceres być może utworzył się gdzieś w pobliżu Neptuna i został przeniesiony do wewnątrz lub powstał w miejscu, z materiałów, które migrowały z zewnętrznego układu słonecznego.
„Gdy otrzymamy więcej danych o wysokiej rozdzielczości z Ceres, wciąż będziemy badać nasze hipotezy i odkrywać jeszcze więcej niespodzianek o tym tajemniczym świecie” – podkreślił Chris Russell, główny badacz misji Dawn, z University of California w Los Angeles.

23.12.2015 10:33